La chute et la montée de Roboto, la police par défaut d'Android

Il est facile de négliger l’importance des caractères typographiques dans la conception de logiciels, en particulier pour la conception d’interfaces graphiques. Malheureusement, même les meilleures polices jamais créées, y compris Helvetica (sans doute la police la plus populaire jamais créée), se transformaient en pâte à papier si elles étaient numérisées et utilisées telles quelles, comme elles ont été créées pour l'impression. Les bonnes interfaces graphiques de systèmes d’exploitation, en particulier celles qui alimentent les smartphones, nécessitent des polices redimensionnables, lisibles et attrayantes, qu’elles soient utilisées dans de minuscules compteurs de batterie ou dans des widgets d’écran d’accueil très agrandis; et créer un caractère typographique reconnaissable à toutes les échelles sur un écran numérique n’est plus une impossibilité pratique. Adobe a réussi à faire cela avec la famille de polices Source Pro, Apple a créé San Francisco et Google a proposé Google Sans et Roboto. Ce qui est encore plus louable, c’est que ce dernier est lentement devenu un favori pour les amateurs et les professionnels, qu’il soit porté partout, des magazines aux panneaux d’affichage en raison de sa nature libre.

Introduction et échec initial

Lorsque Roboto a été dévoilé pour la première fois par Google avec Android 4.0 Ice Cream Sandwich en 2011 aux côtés du langage de conception Holo, les polices gratuites étaient pour la plupart une blague. La plupart d'entre eux seraient des projets professionnels amateurs ou abandonnés ou des adaptations de caractères d'impression courants, et ils présenteraient souvent un défaut qui rendrait la fonctionnalité de n'importe quel projet dans lequel ils étaient utilisés. Roboto ne faisait pas exception. Pour aggraver encore les choses, malgré ce que Google et Christian Robertson (le principal designer de Roboto) voulaient faire croire au public, la police de caractère n'avait presque aucun caractère propre et recevait des critiques de la part de nombreux journaux et géants de la typographie. Par exemple, Mirko Humbert de Typography Daily a fait un excellent travail en couvrant cela dans son article sur Roboto.

Avec Roboto, Google a souvent été accusé d’avoir arraché des classiques comme Helvetica, DIN et Univers - des polices de caractères que l’on peut trouver dans les rues un peu partout. Il convient également de noter que le principal concurrent d'Android à l'époque, iOS, utilisait une version modifiée d'Helvetica (Neue) pour gérer son affichage de texte. Indépendamment de la controverse mineure, Android a continué à utiliser cette version de Roboto comme police système principale jusqu’à Android 4.4 KitKat, qui serait la dernière version majeure à utiliser le thème Holo. Ce qui a ensuite changé le jeu à bien des égards, et son traitement de Roboto en fait partie.

Conception matérielle et «Roboto 2014»

En réponse aux critiques initiales, Robertson a déclaré que Roboto était un «travail en cours» et est retourné à la planche à dessin. Avec la sortie d'Android 5.0 Lollipop, Google a lancé son nouveau langage de design appelé Material Design, qui allait devenir synonyme de toutes sortes d'interfaces graphiques sur Android. Une partie de cette refonte consistait en une police de caractères accessible et géométrique, capable de transmettre beaucoup d’informations dans un espace restreint, et Roboto, complètement réinventé, a joué le rôle.

Un exemple d’image du blog Google Developers illustrant les différences entre l’ancienne version 2014 et celle de Roboto.

Cette version de Roboto était fraîche: elle avait sa propre identité visuelle, elle était spectaculaire à la fois à l'écran et sur papier, et son code source était rendu public avec une licence d'utilisation gratuite à des fins commerciales. Ce qui était, par exemple, critiqué pour avoir copié sans vergogne le R majuscule d’Helvetica, avait désormais à sa place un glyphe R unique. À présent, Roboto présentait également une forte densité d’informations, c’est-à-dire que les glyphes étaient lisibles et suffisamment étroits pour former plus de mots dans une zone d’écran donnée que la plupart des autres polices. Bientôt, le nouveau Roboto est devenu une caractéristique du système d'exploitation Android et des autres projets logiciels de Google, avec une variante mince élégante ornant l'écran de verrouillage du système d'exploitation, une variante Light alimentant de nombreuses interfaces d'applications tierces et thèmes Layers, et une variante régulière plus conviviale trouvé ailleurs. Deux nouvelles familles de la police de caractères globale ont également été publiées: Roboto Condensed avec une densité d’informations encore plus élevée destinée à être utilisée avec de petits éléments d’interface utilisateur et des dispositifs portables, et Roboto Slab pour un rendu plus ludique de la lisibilité de la police d’origine.

Parallèlement à l'acceptation de cette nouvelle police de caractères, des services tels que Google Fonts et Font Squirrel, des plates-formes offrant des fichiers de polices entièrement gratuits à des fins personnelles et commerciales, ont gagné en popularité. Les concepteurs ont commencé à télécharger davantage de polices de haute qualité sous licences open source, en une partie encouragée par le succès de Robertson dans la création d’une police de caractères gratuite a perturbé l’industrie de la typographie, souvent coûteuse. Bientôt, même les concepteurs les plus expérimentés se sont retrouvés à utiliser Roboto avec des fichiers de polices propriétaires, à la fois pour le numérique et pour l’impression.

Tarte Android et au-delà

Avec Android 9.0 Pie, Google a commencé à remplacer certains éléments de texte de l'interface graphique Android par Google Sans, une version modifiée du produit Sans basé sur la stratégie de marque de Google. Contrairement à Roboto, Google Sans est propriétaire et ne peut pas être utilisé dans des projets tiers autres que ceux déployés sur le système d'exploitation Android. Bien que Google Sans ait un comportement encore plus convivial et géométrique, la variante régulière de Roboto continue à être utilisée comme police principale pour les en-têtes autres que ceux du système d’exploitation, en raison de la lisibilité médiocre de ce dernier et de l’absence de distinction claire entre les glyphes.

Une comparaison entre Roboto, Roboto Condensed et Google Sans. Notez le manque de distinction entre les glyphes L minuscule et I majuscule dans ces derniers.

Et maintenant, alors qu'Android 10 préconise activement l'accessibilité universelle et la facilité d'utilisation, une police de caractères compacte et facile à lire, comme Roboto, reste la meilleure option pour les polices de Google pour l'interface graphique du système d'exploitation. Et pourtant, Google semble le remplacer lentement par Google Sans à chaque nouvelle itération de l'OS et du thème Matériau, attirant encore plus de critiques des utilisateurs pour un langage de conception que beaucoup considèrent comme cassé.

Roboto a été mis à jour pour la dernière fois en 2018 sur son GitHub et peut être téléchargé à partir de Google Fonts.